2021 marca el 30 aniversario de la famosa victoria de Mazda en las 24 Horas de Le Mans de 1991

A las 4 de la tarde del 23 de junio de 1991, Johnny Herbert cruzó la línea de meta en la carrera de las 24 horas de Le Mans para marcar un logro único. Mazda se había convertido en el primer fabricante japonés en ganar la carrera de resistencia más famosa del mundo, no solo porque lo habían hecho con un motor totalmente único que había cautivado a los fanáticos en la pista con su banda sonora impactante.

El Mazda 787B número 55 había cubierto 362 vueltas del famoso circuito francés y en el transcurso de sus 28 paradas en boxes, el Mazda ganador había recibido solo una recarga de aceite, un cambio de discos y pastillas de freno, además de un cambio de morro. Aparte de eso, el 787B con motor R26B de cuatro rotores y 700bhp solo necesitaba combustible y neumáticos, ya que demostró sin fallas la confiabilidad, la eficiencia y el rendimiento de la tecnología de motor rotativo única de Mazda.

Compartiendo el coche ganador con Herbert estaban los pilotos de Fórmula Uno Volker Weidler y Bertrand Gachot, y para este trío de jóvenes cargadores fue una carrera en gran parte sin incidentes. Un buen comienzo vio a Weidler hacer lugares desde el puesto 23 del 787B en la parrilla y a las 6 pm el número 55 estaba entre los diez primeros. A la mitad de la carrera a las 4 a.m., el ritmo y la confiabilidad del Mazda significaban que estaba en tercer lugar, y con tres horas para el final, el Mazda estaba en segundo lugar cuando el líder Mercedes-Benz sufrió problemas con el motor y se retiró.

Esto dejó al Mazda 787B número 55 para hacer clic en las vueltas y cruzar la línea para llevarse la victoria general para Japón en una carrera que Toyota y Nissan habían intentado ganar durante la era del Grupo C. Sin embargo, fue el fabricante relativamente pequeño de Hiroshima y su motor rotativo los que se llevaron la primera victoria absoluta en Le Mans para una marca japonesa. Aún más conmovedor, Mazda ya sabía que el motor rotativo estaría prohibido en Le Mans en 1992, por lo que la victoria de 1991 fue la última oportunidad de ganar con un rotativo. Con un chasis diseñado por el británico Nigel Stroud, el Mazda 787B también fue el primer automóvil en ganar Le Mans con frenos de carbono. Para rematar una gran carrera, el Mazda 787B número 18 finalizó en sexto lugar con el Mazda 787 número 56 más antiguo en octavo, un gran logro para Mazda y la culminación de una historia en Le Mans que comenzó 21 años antes.

La primera vez que el nombre de Mazda apareció en la lista de participantes de Le Mans fue en 1970 cuando el equipo belga Team Levi’s International presentó un Chevron B16 propulsado por un motor Mazda 10A de doble rotor de 200 CV. La carrera de 1970 fue famosa por ser el año en que, por razones de seguridad, los organizadores dejaron de correr tradicionalmente por la pista para los pilotos que partían.

También fue el año en que Steve McQueen filmó la carrera de su icónica película de 1971 Le Mans. De hecho, un espectador de películas con ojos de águila verá una breve toma de paso del Chevron-Mazda en este clásico del cine. Lamentablemente, en la carrera en sí, el pequeño Chevron se retiró temprano en una carrera que también se hizo famosa por la lluvia torrencial y la primera victoria general de Porsche.

Después de una ausencia de dos años, un automóvil con motor Mazda regresó a Le Mans en 1973: el chasis japonés Sigma MC74 estaba propulsado por un motor rotativo 12A de 260 bhp. Calificó 14º pero se retiró durante la noche con suspensión rota. El pequeño equipo japonés Sigma regresó en 1974 con un chasis MC74 actualizado impulsado por un rotativo de 12A. El equipo de pilotos japoneses incluyó a Yojiro Terada, quien pasó a competir en Le Mans 18 veces en autos con motor Mazda, obteniendo 4 victorias en su carrera.

En 1975, un RX-3 francés inscrito de forma privada participó en las 24 Horas de Le Mans, después de que no se clasificara en 1974, después de que los autos Chevron y Sigma con motor Mazda de principios de los 70, esta fue la primera combinación de chasis y motor “ totalmente Mazda ”. para correr en Le Mans. Después de una brecha de cuatro años, un Mazda regresó a Le Mans en 1979 con un RX-7 presentado por el concesionario japonés Mazda Auto Tokyo dirigido por Takayoshi Ohashi, un hombre que sería fundamental en el éxito posterior de Mazda en Le Mans. Impulsado por un motor rotativo 13B de 258 CV, no logró calificar por solo 69/100 de segundo. Sin embargo, este fue el primero de cuatro años en que aparecieron los RX-7 en Le Mans.

En Le Mans de 1980, otro concesionario ingresó al RX-7 en Le Mans, esta vez por un concesionario estadounidense de Nueva Jersey. Este IMSA RX-7 privado tenía un motor 12A y terminó la carrera en el puesto 21 de la general, lo que lo convierte en el primer Mazda y el primer automóvil con motor rotativo en ser clasificado en Le Mans. El equipo británico Tom Walkinshaw Racing (TWR) ya tenía una relación con Mazda y el RX-7, con el RX-7 de especificación de ‘turismo’ en los campeonatos europeos y británicos de turismos, obteniendo el título de BTCC en 1980 y 1981, además de la victoria. en el Spa de 1981 las 24 Horas. Así que fueron el socio europeo obvio para que Mazda Auto Tokyo se alistara para ayudar con una participación en Le Mans en 1981. Participaron en la carrera de 1981 con un par de autos con una línea mixta de pilotos japoneses / británicos en cada auto. Inscrito en la clase IMSA-GTU, los RX-7 253 de cola larga con motor 13B no terminaron. En la carrera de 1982, se inscribieron un par de RX-7 Tipo 254 de la IMSA-GTX para Le Mans y el auto número 82 terminó en el puesto 14 de la general. Pero a pesar de todo su éxito en las carreras de turismos, las carreras de autos deportivos estadounidenses y los rallies, las regulaciones en Le Mans nunca permitieron realmente que el RX-7 desafiara por la gloria.

Así que para 1983 todo cambió para Mazda en Le Mans. El equipo Mazda Auto Tokyo de Takayoshi Ohashi pasó a llamarse Mazdaspeed a principios de los años ochenta y en 1983 se convirtió en una subsidiaria de Mazda. Con esto, el esfuerzo dio un paso adelante con un automóvil a medida construido específicamente para Le Mans. Diseñado para competir en la clase secundaria de las nuevas regulaciones del Grupo C, el Mazda 717C no buscaría la victoria general, sino los honores de clase en la nueva clase del Grupo C Junior. El diminuto 717C pesaba solo 800 kg y estaba propulsado por un motor rotativo 13B de 310 bhp, mientras que las llantas de la rueda trasera cubiertas ayudaron a reducir la resistencia, lo que le dio un coeficiente de resistencia resbaladizo de 0.27 cd. Con Mazda buscando un socio europeo para ayudar a manejar los autos, Alan Docking Racing, con sede en Silverstone, se alistó para ayudar. Se inscribieron dos autos para Le Mans, uno con una alineación japonesa completa y el otro con las estrellas británicas Jeff Allam, Steve Soper y James Weaver. Curiosamente, otro participante del Grupo C Junior tenía un motor Mazda, un chasis Harrier británico impulsado por el mismo motor 13B que los diminutos autos 717c de fábrica, pero este equipo británico no logró calificar.

Sin embargo, para el equipo de fábrica fue una historia diferente y el 19 de junio de 1983 Mazda se llevó su primera medalla de plata en las 24 Horas de Le Mans con la victoria en la categoría Junior del Grupo C para Takashi Torino, Yojiro Terada y Yoshimi Katayama en su Mazda 717C. incluso terminaron 12 en la general.

Le Mans de 1984 vio el mayor esfuerzo de Mazda hasta la fecha. La fábrica ingresó dos autos 727C en la clase Grupo C2 renombrada. Con una aerodinámica mejorada, el 727C era una versión actualizada del Mazda 717C de 1983. A estos Mazda 727C se unieron un par de elegantes autos Lola con chasis C2 ingresados ​​por el estadounidense Jim Busby. Fueron propulsados ​​por el mismo 13B de doble rotor que los 727C. Estas inscripciones de Lola-Mazda respaldadas por BF Goodrich incluían los neumáticos de carretera radiales experimentales del patrocinador. Y el esfuerzo de cuatro autos vio otra victoria en la clase, ya que el BF Goodrich Lola-Mazda de Yoshimi Katayama, John Morton y John O’Steen terminó décimo en la general y ganó el Grupo C2. La otra Lola quedó tercera en su clase, con los dos 727C Mazdas cuarto y sexto en el Grupo C2.

Para el Le Mans de 1985, Mazda inscribió dos Mazda 737C de doble rotor en la clase del Grupo C2. El auto número 85 tenía una alineación de pilotos totalmente japoneses y quedó tercero en su clase. El motor rotativo había vuelto a mostrar su potencial y Mazda ahora tenía planes de dar un paso más en su clase. Con el objetivo de competir por posiciones más altas en la carrera, en Le Mans de 1986, Mazda subió a la clase IMSA GTP con el nuevo Mazda 757. El inicio de un plan para aspirar a la victoria general, el motor aumentó a tres rotores y el chasis era todo nuevo. En su primer año, ninguno de los 757 terminó después de problemas con sus transmisiones Porsche, pero el Mazda 757, escrito por el diseñador británico Nigel Stroud, fue una declaración de intenciones. Uno que salió bien en 1987 cuando el Mazda 757 de David Kennedy, Pierre Dieudonne y Mark Galvin ganó la clase IMSA GTP y terminó séptimo en la general en Le Mans de 1987.

El Mazda 757 ganador de 1987 fue un trampolín hacia el Mazda 767 de cuatro rotores aún más rápido y potente, que hizo su debut junto con un 757 en solitario en 1988, y fue el 757 más antiguo el que se llevó otra victoria en su clase. En 1989 se ingresaron dos 767B actualizados y un 767. El número 201 767B ganó la clase GTP y quedó séptimo en la general con el coche hermano 202 en el décimo lugar, mientras que el 767 más viejo llegó a casa en el puesto 12. Un año fuerte para Mazda, Le Mans de 1989 fue un gran éxito.

Para Mazda, la exitosa tendencia de traer dos autos completamente nuevos y uno del chasis del año anterior como respaldo continuó en 1990 con una entrada para un par de nuevos Mazda 787 (autos 201 y 202) y un Mazda 767B solo con el número 203. El nuevo Mazda 787 de 1990 presentaba un chasis de fibra de carbono y el nuevo motor 26B de cuatro rotores, que era más liviano, más pequeño y más económico que el 13J al que reemplazó. Presentaba tubos de entrada variables y cada rotor tenía tres bujías. La carrera de 1990 vio a los nuevos 787 sufrir problemas eléctricos y de transmisión, pero el Mazda 767B número 203 terminó en el puesto 20 y ganó la clase GTP. Con el anuncio de que los motores rotativos estarían prohibidos en Le Mans a partir de 1992, Mazda tuvo una oportunidad más de ganar la general con su motor único.

Y en 1991 hubo de nuevo un desarrollo serio con el Mazda 787 desarrollado en el nuevo 787B, que presentaba una distancia entre ejes 25 mm más larga, ruedas más grandes de 18 pulgadas y frenos de fibra de carbono. La carrocería se revisó para mejorar la refrigeración y aumentar la carga aerodinámica. Dos 787B se inscribieron junto con un 787 en solitario, con el segundo 787B terminando sexto y el 787 octavo. Sin embargo, fue el Mazda 787B número de chasis 002 el que pasó a la historia con una increíble victoria general en Le Mans.

Al comentar sobre el Mazda 787B, Johnny Herbert dijo: “la cabina del 787B estaba hermosamente diseñada y era cómoda, el motor rotativo era absolutamente fantástico”. Lo recuerda como “suave como la seda y a prueba de balas en términos de confiabilidad”. Un equipo muy pequeño en comparación con los equipos de Mercedes y Jaguar, pero en 1991 el equipo estaba en una posición perfecta debido al enorme proceso de aprendizaje de los años anteriores ”.

Para los fanáticos de Le Mans en 1991, el recuerdo predominante probablemente será el increíble grito de los motores rotativos Mazda y las llamas lamiendo el escape por la noche mientras el trío de Mazdas corría a través de la oscuridad. Para los ingenieros de motores rotativos de Mazda que trabajan arduamente, lograr el máximo reconocimiento de su trabajo permanecerá en sus recuerdos, mientras que el equipo ganador fue un esfuerzo verdaderamente internacional, con los esfuerzos de Mazdaspeed asistidos por la organización francesa ORECA, mientras que el diseñador de chasis británico Nigel Stroud y el asesor del equipo belga, seis veces ganador de Le Mans, Jacky Ickx, también jugaron un papel importante en el éxito.

Con la ayuda de la audaz librea del patrocinador de ropa japonés Renown, el Mazda 787B número 55 ganador de Le Mans se ha convertido en uno de los ganadores más famosos de Le Mans. Inmediatamente retirado de la competencia después de la carrera, el chasis 002 del Mazda 787B ahora ocupa un lugar de honor en la sede de Mazda en Hiroshima. Mantenido en perfecto estado de funcionamiento, todavía captura los corazones de los fanáticos de los automóviles en todo el mundo cuando se demuestra.

Treinta años después de su victoria pionera, sigue siendo un icono en el mundo del automovilismo y un momento histórico en los 101 años de historia de Mazda.

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